¿Qué es eso que tienen las alas en la punta?

Seguramente cuando has montado en avión te has fijado que la punta del ala suele tener siempre una forma peculiar, que cambia dependiendo del modelo de avión (Airbus A320,  Boeing 737…) como doblada hacia arriba o con una especie de triángulo al final. A esta forma tan peculiar se le denomina dispositivo de punta alar, o winglet.

El propósito de los winglets (a diferencia de su forma) es siempre el mismo, hacer la aeronave más eficiente, reduciendo la resistencia aerodinámica de la misma y aumentando la sustentación. El efecto físico que se consigue con los dispositivos de punta alar es reducir el vórtice generado en la punta del ala, donde el flujo del aire de extradós (parte superior del ala) e intradós (parte inferior del ala), se encuentran. Asimismo, también proporcionan mayor superficie efectiva alar, sin proporcionar un aumento de material propiamente dicho (alargando el ala), esto hace que la aeronave proporcione más sustentación y mejor maniobrabilidad, lo que contribuye a que el avión sea más seguro.

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Blended winglet de un Embraer E-190 de Tui Fly al aterrizar en Jerez de la Frontera

Los dispositivos de punta alar y sus beneficios

En los años 1970, un ingeniero de la NASA, Richard Whitcomb, quien proporcionó contribuciones cruciales para el desarrollo de la aerodinámica, realizó ensayos  en el túnel de viento y verificaciones computacionales sobre el uso de dispositivos de punta alar en vuelo de crucero. En sus resultados predijo que los winglets reducirían el consumo de combustible entorno a un 6% – 9%, hecho que corroborado a posteriori con ensayos en vuelo con aviones como el DC-10 y el MD-11.

Desde entonces, el uso de winglets no hizo más que crecer. Airbus fue la primera compañía en incluirlos en un avión de pasajeros, en 1985 en la producción de los últimos A310.  Con el paso de los años han ido surgiendo nuevos diseños y con ellos nuevos tipos de dispositivos de punta alar como los modernos sharklets del Airbus A350 o los tipo split del Boeing 737MAX.

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Efecto de los winglets sobre los vórtices. Fuente: Boeing

Como ya hemos dicho, los dispositivos de punta alar mejoran la sustentación de la aeronave a la par que reducen la resistencia aerodinámica esto reporta beneficios para aerolínea y pasajero como:

  • Ahorro de combustible, ya que se reduce la resistencia aerodinámica. Al utilizar menos combustible también se consigue un menor impacto medio ambiental, pues las emisiones contaminantes se reducen.
  • Mejora el ratio de ascenso durante el despegue, lo cual puede ser muy importante en aeropuertos que tienen obstáculos naturales.
  • Al aumentar la sustentación, puede incrementarse ligeramente la carga de pago (pasajeros, mercancías…).
  • Como se reduce la resistencia aerodinámica a la par que aumenta la sustentación, el empuje necesario de los motores en  la fase de crucero es menor, lo que produce no solo un ahorro de combustible  sino que también reduce los costes derivados del mantenimiento de los motores.

En definitiva los winglets han llegado para quedarse, así que la próxima vez que viajes en avión y te toque ventanilla piensa en todos los beneficios que reporta esa cosa rara en la punta del ala.

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Wingtip fence de un Airbus A319 de Brussels Airlines antes de despegar en Bruselas

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