La búsqueda de vida extraterrestre

Una ecuación muy especial

Alrededor de los años 60, el radioastrónomo Frank Drake propuso una ecuación para estimar la cantidad de civilizaciones en la Vía Láctea capaces de comunicarse emitiendo ondas de radio.

Como se puede comprobar la ecuación en sí es bastante sencilla, lo más complejo de la misma es estimar “correctamente” los valores de los diferentes parámetros. A saber:

  • : Cantidad de estrellas adecuadas (tipo K y tipo G) que se forman anualmente en la galaxia. Según la NASA se forman unas 7 estrellas al año, de las cuales solo una es tipo K o G.
  • : Fracción de estrellas que tienen planetas en su órbita. Las últimas investigaciones señalan que aproximadamente un tercio de las estrellas tipo G tienen planetas en su órbita. La estimación inicial de Drake para este parámetro fue de 0,5.
  • : Número de planetas orbitando en la zona habitable de la estrella (ni muy cerca, demasiado calor; ni muy lejos, demasiado frío). Estimado en 1 de cada 200.
  • : Fracción de planetas dentro de la zona habitable en los cuales la vida se ha desarrollado. Este artículo sugiere que 13 de cada 100.
  • : Fracción de planetas en los cuales la vida inteligente se ha desarrollado. Si extrapolamos el caso de la Tierra tenemos que de los 3.700 millones de años con los que cuenta la Tierra, nosotros (el Homo sapiens) solo hemos estado presentes los últimos 200.000
  • : Fracción de planetas en los cuales la vida inteligente ha desarrollado la tecnología e intenta comunicarse con otros planetas (algo así como lo que hacemos nosotros). Drake estimó este factor en 0,01.
  • : Lapso de tiempo en el cual una civilización inteligente y que intenta comunicarse puede existir. Según la teoría de Olduvai este factor se estima en 100 años.

Sustituyendo estos parámetros en la ecuación de Drake obtenemos un valor de N=0,0000000117 civilizaciones al año en una galaxia (por ejemplo en la Vía Láctea). Teniendo en cuenta que en el universo observable cuenta con unos 2.000.000.000.000 de galaxias debería de haber unas 23.423 civilizaciones intentando comunicarse. Parece entonces que hay muchas probabilidades de que exista vida inteligente en el universo, pero ¿dónde están?

La paradoja de Fermi y la búsqueda incesante

La paradoja de Fermi es una forma de poner de manifiesto la aparente contradicción entre la estimación anterior y el hecho de que ninguna de ellas haya dado señales de vida. En otras palabras, si hay tantas civilizaciones ¿dónde están? ¿porque no hemos encontrado ninguna señal de dichas civilizaciones?. Recordemos que estamos continuamente buscando señales de vida extraterrestre (señales de radio, sondas…). En este punto, surgen dos líneas de pensamiento totalmente diferentes. Por un lado está el principio de mediocridad, el cual sugiere que nuestra Tierra no tiene nada de especial, por lo que la vida extraterrestre debe de ser común en la galaxia ya que hay un montón de planetas que pueden ser potencialmente similares a la Tierra. Por otro lado, y justo en el otro extremo, está la conocida como hipótesis de la Tierra especial, la cual sugiere que para que la vida se originase en la Tierra, se dieron una serie de casualidades muy específicas, como la formación de la Luna. Nuestra Luna tiene el tamaño exacto para hacer que la precesión de la Tierra no sea muy grande posibilitando un clima mucho más estable que si esta no existiera.

Desde que la paradoja fue formulada no han faltado soluciones a la misma, algunas tan “locas” como la sugerida por Edward Snowden quien sugiere que no captamos las señales de otras civilizaciones extraterrestres porque las señales que usan están encriptadas. No obstante, los humanos no hemos dejado de buscar compañía en el universo como con todas las sondas y vehículos espaciales que hemos lanzado, o con proyectos como el SETI (Search ExtraTerrestrial Intelligence) y la búsqueda de exoplanetas. Estos últimos, los exoplanetas, son planetas con gran similitud a la Tierra. El último exoplaneta confirmado ha sido Kepler-438b con un índice de similitud a la Tierra del 88%. En la actualidad existen confirmados unos 4.000 exoplanetas, aunque puede que ninguno contenga vida… Todo parece indicar que Enrico Fermi tenía razón, aparentemente hay muchas probabilidades de que exista vida en un universo tan grande, pero si dicha vida existe aún no la hemos encontrado

Y tu, ¿crees que estamos solos en el universo o que simplemente aún no hemos sido capaces de encontrar al resto de habitantes del mismo?

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